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這個設計平臺緣何成為全球估值最高的女性創業公司?

這個設計平臺緣何成為全球估值最高的女性創業公司?

Emma Hinchliffe 2022-10-24
這位土生土長的珀斯人引領公司華麗轉型,并將其打造成一家估值飆漲20倍的獨角獸企業。

由于對現有的設計工具感到失望,首席執行官梅拉妮·帕金斯萌生了創建Canva的念頭。圖片來源:BEN BAKER FOR FORTUNE

今年9月的一個早晨,在位于澳大利亞悉尼著名的時尚文化社區莎莉山(Surry Hills)附近,梅拉妮·帕金斯(Melanie Perkins)透過斯特林美發沙龍的雙開門向里張望。一眼望去,滿是戴著挑染錫紙、身披黑色圍布的顧客,好不熱鬧。但10年前,帕金斯和當時的男友、現在的丈夫克利夫·奧布雷赫特(Cliff Obrecht)在這里度過了幾乎每一個清醒時刻。正是在這間悉尼辦公室,他們創建了年鑒出版公司Fusion Books。后來,這對伉儷開啟新事業,創立視覺傳播公司Canva。其估值目前已經達到260億美元,是世界上所有由女性創建和運營的創業公司中估值最高的一家,兩人的凈資產也由此達到78億美元。

35歲的帕金斯指了指發廊的后面??吹侥莻€裹著羽毛圍巾,坐在陳列柜上的半人體模型了嗎?他們當初在那里安裝了一排電腦。Fusion Books進駐時,“整個地方一片狼藉,堆放著一堆亂七八糟的東西?!迸两鹚够貞浾f,“我們不得不進行了一次大掃除,才把這里搞得像個辦公室的樣子?!?/p>

Fusion Books的卑微出身掩飾了帕金斯當時的勃勃野心。她的愿景一直是“打造世界上最有價值的公司”。Canva從其前身Fusion Books的破舊辦公室邁出了第一步,這足以說明在過去10年里,帕金斯是多么勤勉地追求這一目標。由于沒有技術背景,也沒有硅谷資源,這對創始人首先進入一個有望成功的市場,即澳大利亞的高中年鑒出版市場,然后才涉足更大的平面設計行業?!耙宦纷邅?,我們始終能夠踏踏實實地建造每一塊磚?!迸两鹚拐f。得益于這種方式,她避免了那些行動過快的創業公司經常犯下的錯誤:過度擴張、產品出現問題、資產負債表出現赤字。

一晃十年過去了。在平面設計領域,Canva目前已經成為一股舉足輕重的力量,擁有3,200名員工、9,000萬用戶,以及一款易于使用、基于網絡的工具。它可以幫助用戶設計社交媒體圖形,為學?;蜣k公室制作演示文稿,編輯視頻,并且很快將幫助他們做更多的事情。事實上,對業余設計師和越來越多的專業人士來說,Canva業已成為一款須臾不可離的設計利器。在風投資本汩汩涌動的時候,Canva相繼贏得紅杉資本(Sequoia Capital)、Bessemer Venture Partners和創始人基金(Founders Fund)的鼎力支持。與許多獲得風投支持的寵兒不同,自2017年以來,Canva每年都依靠正自由現金流實現盈利,目前的營收高達10億美元,并持有7億美元現金。

最近,就在其他創業公司紛紛裁員、縮減擴張計劃之際,Canva在今年9月舉行了一場盛大的新品發布會,推出了一系列劍指辦公軟件巨頭谷歌(Google)、微軟(Microsoft)和Adobe的專業工具。一個長期抱有的愿景由此達到頂點?!霸缭?011年,我們就在融資演講稿中提到這一點?!迸两鹚拐f,“這是最后一根支柱?!?/p>

不過,Canva的下一份融資演講稿或許很難設計。今年7月,隨著科技行業陷入動蕩,許多投資者大幅下調Canva的估值。分析人士指出,從長遠來看,Canva必須積累更多的付費客戶,這也讓它挺進專業工具領域的轉型之旅變得更加迫切。但這意味著要跟稱霸價值470億美元的生產力管理軟件市場的巨頭們一較高下。目前還不清楚,帕金斯的公司是否有能力與這些豪強分庭抗禮。Canva的業務建立在“免費增值”(free-mium)訂閱模式上。這種模式能夠維系一家平面設計公司的生存,但它是否足以支撐下一個Adobe橫空出世?對帕金斯本人,你也可以問同樣的問題。依靠著堅韌的決心、超群的智慧和精湛的風箏沖浪技能,這位土生土長的珀斯人引領Fusion Books華麗轉型為Canva,并將其打造成一家估值飆漲20倍的獨角獸企業。但她是不是引領這家創業公司進入第二個十年,并最終完成IPO(必須要指出的是,這可能成為有史以來由女性創始人及首席執行官掌舵的規模最大的IPO案例)的合適人選?

迪士尼(Disney)的前首席執行官、目前投資Canva的鮑勃·艾格(Bob Iger)對此表示贊同:“我認為她完全有能力經營一家比她目前所經營的公司大得多、復雜得多的公司?!弊鳛槊绹鴼v史上最成功的首席執行官之一,艾格投出的信任票不會有什么壞處。但至少就她自己而言,帕金斯并不需要他人的背書?!拔覀兠看味寄軌驑嬒胍粋€巨大而瘋狂的目標,然后把它變成現實——所有這些都為我們邁入下一個階段做好了準備?!彼f,“倘若一家公司不再懷抱偉大的夢想,它就會迅速老去?!?/p>

*****

在某種程度上,Canva別無選擇,只能緩慢起步。

2007年,正在上大學的帕金斯利用業余時間給同學教設計課程,但現有的設計工具讓她倍感沮喪。從早期的社交媒體到工作匯報,設計正在成為現代交流中一個日益重要的組成部分,但那些幫助日常用戶掌握這一技能的產品既笨重又昂貴,例如Adobe InDesign。她想,肯定還有一種不僅好用還便宜的方式。

“問題是,我們自己能否創造這樣的東西?”帕金斯回憶說。

2005年,帕金斯和奧布雷赫特在西澳大利亞的珀斯相遇相知。那年,他19歲,她17歲。她當時叫梅爾(Mel)——Canva公司的同事現在依然這樣稱呼她。那天是澳大利亞國慶日(Australia Day),在這座城市的地標建筑鐘樓下,兩人與一群共同的朋友一起觀賞煙花。對旅行的共同愛好,讓這對萍水相逢的年輕人一見如故,男孩講的粗俗笑話逗得女孩咯咯直笑。奧布雷赫特當時正在準備前往昆士蘭海岸外的圣靈群島(Whitsunday Islands),打算在那里做園藝工作。遇到帕金斯后,“我取消了那次旅行?!彼貞浾f。

奧布雷赫特的果敢給帕金斯留下了深刻印象,也激勵她將自己的遠大夢想分解成一系列具有操作性的任務和待辦事項。十幾歲的時候,她幻想著在五年,也許十年后去趟印度。與奧布雷赫特相識九個月后,兩人就背起行囊,游覽全國。

因此,就在帕金斯思考設計的易用性時,奧布雷赫特身上散發的那種“不畏險阻、銳意進取”的精神促使她相信,他們可以自己破解這個難題。事實上,這項挑戰也激發了帕金斯從小就不甘平庸,凡事都要出類拔萃的好勝心。她的母親是澳大利亞人,父親是馬來西亞人,家里有三個孩子,她排行老二。從小到大,帕金斯踴躍參加各種活動,從花樣滑冰到“頭腦競賽”(一項在澳大利人很有人氣的問題求解競賽),不一而足。一位老師甚至要求勤勉好學的帕金斯“少做點家庭作業”。最近,這位日程滿滿的首席執行官動輒就跑到半夜,因為她怕自己無法完成一個月行進100千米的目標。此外,由于競爭對手遠在9,000英里(14,484.096千米)之外的硅谷,一切似乎皆有可能。

不過,他們還是很務實的。這對戀人并沒有一下子涉足所有的設計領域,而是瞄準了年鑒市場。2011年成立的Fusion Books聯手一個外包技術團隊,向澳大利亞的中學推銷其基于網絡的年鑒編輯工具。在鼎盛時期,該公司為400所中學出版年鑒,但帕金斯和奧布雷赫特深知,年鑒業務的潛力最多也就這樣了。

要從一家小型出版公司演變為一家成熟的設計創業公司,無疑需要一大筆資金。2012年,帕金斯飛往舊金山。在西海岸追逐風投期間,她在哥哥家的地板上睡了好幾個月。

帕金斯聽到了各種理由的拒絕——總共超過100個。不,風投不愿意支持一對熱戀中的聯合創始人。不,他們不想做海外交易。不,他們肯定不想在澳大利亞這個沒有創業生態系統的國家做交易。

另一個讓投資者猶豫不決的理由是,兩人缺乏專業技術背景。他們都曾經就讀于西澳大利亞大學(University of Western Australia),學的是藝術和商業課程——迥異于風投傳統上青睞的斯坦福血統。

后來,兩位創始人從一個意想不到的地方抓住了一根救命稻草。他們獲悉,一批風投家和創始人將在毛伊島匯聚一堂。一個可茲利用的抓手是,這場聚會是為風箏沖浪愛好者舉辦的。在接下來的幾個月,帕金斯和奧布雷赫特潛心練習這項極限水上運動,然后拿出近一半的存款預訂機票和住宿。

歷經幾次挫折和失敗,他們終于改變了自己的創業運勢。通過這個群體,他們結識了一位澳大利亞人,彼時正在悉尼創辦黑鳥創投(Blackbird Ventures)的里克·貝克(Rick Baker)。這對創始人賣力地向貝克介紹他們正在搭建的設計平臺“畫布廚師”(Canvas Chef),希望爭取他的融資:在這個平臺上,設計師能夠給空白模板添加圖形元素,就像廚師在比薩上加料一樣。貝克被說服了,但這個比薩的比喻卻沒有留下來?!皊”也沒有留下——就像Facebook的品牌名稱最終去掉“the”一樣,這個“s”也被去掉了,因為canvas.com這個域名無法使用。

“她真的很擅長講故事,可以讓她的想法栩栩如生地浮現在你的腦海中?!必惪嘶貞浀?,“這抓住了我們的心——我們知道它很特別,有望成為一款重磅產品?!?/p>

貝克的黑鳥創投是第一家投資Canva的大公司。憑借著黑鳥注入的130萬美元,以及澳大利亞政府的配套撥款,Canva開始揚帆起航。

Canva首席產品官卡梅倫·亞當斯(左)加入克利夫·奧布雷赫特和梅拉妮·帕金斯,成為第三位聯合創始人。圖片來源:COURTESY OF CANVA

投資人要求這家公司引入一位擁有技術專長的聯合創始人。隨后,常駐悉尼的谷歌的前員工卡梅倫·亞當斯(Cameron Adams)同意加入創業團隊。他接受邀請的部分原因是,三個人的角色定位非常明確:亞當斯負責產品開發,奧布雷赫特負責業務運營,帕金斯負責產品創意和愿景。起初,帕金斯和奧布雷赫特都是Canva的“總監”。(奧布雷赫特指出,首席執行官在當時是一個“非常美國化”的概念。)一位資深投資者讓他們為公司挑選一位領導者,目前擔任首席運營官的奧布雷赫特指了指帕金斯?!八m合當一把手?!彼F在說。

另一個關鍵步驟是,為了更容易招募技術和創業人才,兩位創始人從礦業城市珀斯搬到了悉尼。

2002年向這家創業公司注資后,投資者都希望Canva即刻推出一款產品。帕金斯并沒有迎合這一請求,而是等到2013年才推出一款質量符合其設想的設計工具?!叭藗冋f,要想獲得風險投資,就必須拿出一個價值10億美元的想法?!彼f,“我完全是按照字面意思理解這句話的?!?/p>

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每年,帕金斯都會和她的團隊促膝商談,以確定公司在新一年要實現整體愿景中的哪一小塊。有些年,她的年度議程是雄心勃勃、極具挑戰的大動作;另一些年份則是徹頭徹尾的苦差事。

2016年,她的首要任務是國際化:該平臺推出了除英語以外的六種語言版本(目前有100種語言版本)。2017年,她解決了一個在內部被稱為E2的項目:重寫Canva的代碼庫,使平臺能夠應對更大的技術挑戰,比如視頻。由于員工們一直忙于改進Canva的后端,這個設計平臺在長達兩年的時間沒有向用戶提供任何新功能,員工們自然也無法感受新工具問世所帶來的那種滿足感。帕金斯有時會給每個小組分配一只橡皮鴨子,讓它們在桌子上相互競逐,以此來跟蹤工作進度。

幾年后,由于消費習慣發生改變,例如用戶希望在TikTok而不是Facebook上創建品牌廣告,Canva在其新后端上添加了一個視頻編輯工具;它于2021年首次亮相。

“我們從我們認為最有機會的領域開始,那就是社交媒體?!蹦壳皳问紫a品官的亞當斯說,“但我們一直想做的不止這些?!?/p>

這家平臺的設計工具現在允許用戶保存字體、標識和其他設計元素,從而輕松地為Facebook的橫幅廣告、Instagram的故事和各種海報創建材料。與谷歌文檔(Google Docs)一樣,這款產品具有協作性,多個用戶可以同時參與同一個設計、視頻(現在還包括文檔)的創作過程。迄今為止,用戶已經在這個平臺上創作了130億件設計作品。一位女士制作了一張海報來尋找她的生母。一位泳裝設計師用它制作比基尼泳褲的塑料襯墊。TikTok視頻、企業演示文案、營銷材料——所有這些都是在Canva上創建的。在上線的第一年,即2013年,Canva吸引了75萬用戶?,F有用戶人數多達9,000萬。在這些用戶中,1,000萬是付費用戶,其中450萬用戶占據團隊內的付費席位——這是Canva用來爭取企業客戶的模式。2021年,這些訂戶共創造了略高于10億美元的收入。其中許多客戶是亞馬遜(Amazon)和沃爾瑪(Walmart)等大公司內部的小團隊。

帕金斯個人也迅速成長起來?!耙俏冶豢战档揭患覔碛?,000多人的公司擔任首席執行官,那就太可怕了?!迸两鹚拐f。但是,一磚一瓦地打造Canva,并收獲成功,給她注入了強大的信心。

帕金斯不讀商業書籍,但她和奧布雷赫特有時會從他們的朋友邁克·坎農-布魯克斯(Mike Cannon-Brookes)和斯科特·法夸爾(Scott Farquhar)那里獲得建議。作為目前已經上市的軟件公司Atlassian的聯合創始人,這兩人締造了澳大利亞商業領域的另一個成功故事。同事們說,帕金斯學東西很快,經常憑直覺做事。

帕金斯和奧布雷赫特的戀情不斷升溫,盡管他們在一起的時間幾乎都是并肩工作。為了共度一些與Canva無關的時光,他們有時會長時間漫步,并約好不談工作。2019年,奧布雷赫特在前往土耳其的旅途中正式求婚。2021年,兩人喜結連理。帕金斯現在戴著一枚普通的銀色戒指——上面沒有鑲嵌鉆石。

奧布雷赫特注意到,與他當初在珀斯鐘樓下遇到的那個女孩相比,他的太太現在“有點內斂,不那么信任人?!边@或許是一位擁有億萬身價的女性首席執行官所面臨的獨特壓力帶來的結果。與帕金斯交談時,你能夠明顯感受到她一直在揣摩別人會如何看待自己的言行?!皩Σ黄?,這些話可能不適合你在報道中引用?!被卮鹜陠栴}后,她有時會這樣說。

她和奧布雷赫特都對自己新獲得的億萬富翁身份避而不談。他們乘坐普通航班。一有空閑時間,就回到珀斯看望老同學或者在悉尼郊外露營。夫妻倆簽署了“捐贈誓言”(Giving Pledge)——這項活動由沃倫·巴菲特(Warren Buffett)發起,旨在鼓勵超級富豪做出捐贈承諾——并將他們共同持有的30%公司股份中的大多數撥給了Canva基金會(Canva Foundation)。到目前為止,這個公益組織主要致力于扶貧事業。(帕金斯對這一事業的熱情源于她在印度旅行期間的所見所聞,以及小時候目睹媽媽為難民和澳大利亞的土著居民授課那一幕。)奧布雷赫特下定決心,絕不養育“極其富有、傲慢無禮的小屁孩?!?/p>

早早做出捐贈承諾,讓帕金斯更加從容地應對媒體對其財富的報道?!坝捎诖蠹叶贾牢以旄9娴某跣?,也看到了我們在這方面邁出的第一步,我感覺快樂多了?!彼f。她想“盡力行善?!?/p>

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這對低調的夫婦如今不像以前那樣富有了。Canva是一家在低利率時代成長起來的創業公司,累計融資達5.8億美元。在獲得黑鳥創投支持的種子輪融資兩年后,Canva從彼時效力于Felicis Ventures的風投家韋斯利·陳(Wesley Chan)領投的A輪融資中籌得1,500萬美元。陳的硅谷同行不理解他為何如此看好這家創業公司,稱這筆投資“令人費解”。最終,從General Catalyst到紅杉,灣區的大牌投資者相繼入局。一些大型機構投資者,比如富蘭克林鄧普頓(Franklin Templeton)和普信集團(T. Rowe Price),以及伍迪·哈里森(Woody Harrelson)和歐文·威爾遜(Owen Wilson)等一批明星天使投資者也紛紛注資。去年,Canva融資2億美元,其估值從僅僅10個月前的150億美元飆漲至400億美元。

但隨著利率和通脹率一起飆漲,市場遭受重創,如火如荼的繁榮時期已經成為過眼云煙。2022年,富蘭克林鄧普頓將Canva的上一次估值減記了59%,普信集團則將其下調了44%。在有限合伙人的壓力下,貝克不得不重新評估黑鳥投資組合的價值,以安撫正在審查非上市資產的澳大利亞監管機構。他最終將Canva的估值下調36%,賦予其260億美元的新估值,這個數字更接近于公開市場的估值。公司估值的大幅下滑,使得帕金斯和奧布雷赫特的凈資產從130億美元縮水至78億美元,兩人也由此失去了億萬富翁榜單的頭部位置,但他們對此并不在乎。

風投公司G2 Venture Partners的合伙人莫妮卡·瓦爾曼(Monica Varman)指出,“去年的估值不夠真實,或許僅僅是2021年流動性泛濫的一種癥狀?!彼龥]有投資Canva。

諸如Instacart這類創業公司的估值也大幅下滑。根據CB Insights的數據,在2022年第二季度,處于E輪及以上階段的公司估值同比下降了9%。

Canva估值的下調,招致澳大利亞媒體連篇累牘的報道。但帕金斯、奧布雷赫特和亞當斯一點也不擔心,這或許是因為該公司擁有令人艷羨的盈利能力和現金儲備。是的,對一家資金充足、高增長的創業公司來說,這是非常罕見的?!癈anva的增長速度比大多數公司都快,而且單位經濟效益也很好,這真是不可思議?!蓖郀柭f,“這足以證明他們的產品與市場高度契合?!?/p>

三位聯合創始人預計,Canva的估值很快就會再次突破400億美元大關。貝克指出,目前的估值所反映的,僅僅是Canva去年所做的事情,而沒有考慮他們摩拳擦掌,準備勠力實現的宏大愿景,即為幾乎每一種形式的數字傳播提供設計解決方案?!斑@就是我堅守在這里的原因?!彼f。

*****

在悉尼一家可以容納5,500人的劇院內,Canva的員工都戴著炫目的迪斯科球遮陽帽,穿著銀色的月球人連體服。這場Canva生日派對/產品發布會/TED演講的主題是“未來是視覺的”。在Canva,身著奇裝異服的聚會并不罕見——員工們每個季度都會聚一次。但空氣中彌漫的氛圍讓人覺得,這場活動不同尋常。在舞臺的主屏幕上,倒計時鐘不停地閃爍,直到Canva的領導層閃亮登場。揚聲器傳來流行小天后阿里亞娜·格蘭德(Ariana Grande)的悠揚歌聲。

后來自立門戶,創建FPV Canva CEO Ventures的早期投資者韋斯利·陳專程從美國懷俄明州杰克遜霍爾趕來。這場活動通過了他自創的一套“服裝測試理論”?!叭绻芏嗳硕际⒀b出席活動,你就知道這家公司做得不錯?!彼f,“如果不是這樣,他們也就不會用心打扮了?!?/p>

帕金斯身穿一件藍色亮片閃爍其間的外套和亮色運動鞋跳上舞臺。這跟她平日里一襲黑衣的服飾風格迥然不同(她有時候完美地融入一身全黑打扮中,甚至因為沒有帶身份牌而被公司保安攔住了好幾次)。在同事們的印象中,帕金斯在公開演講時并不總是那么自在,但在這一天,她的演講充滿激情,給人以滿滿的期待感。她正在公布一項醞釀已久,但在過去十年始終守口如瓶的計劃:Canva正在從“大家所熟知和喜愛的平面設計工具,演變為一個端到端商業工具?!辈怀鏊?,此話一出,人群頓時瘋狂起來。

在帕金斯披露這個重大計劃之后,Canva的高管們——帕金斯、奧布雷赫特,以及營銷、視頻和實體產品的負責人——依次登臺闡述Canva將如何為幾乎每一種現代傳播形式提供解決方案。作為一款劍指谷歌文檔的重磅產品,Canva Docs融合了Canva賴以成名的圖形功能,比如設計模板和視頻工具。與Miro公司正面抗衡的Whiteboards(意為白板),能夠讓用戶在一個無盡擴展的白板上添加便箋。此外,Canva還將推出一款與Squarespace競爭的網站建設工具,以及一系列全新的實體產品,以便用戶通過Canva直接在T恤衫和馬克杯上打印設計。為了開辟多個新的收入源,Canva將建設一個創作者網絡,讓設計師和攝影師上傳自己的模板;一個旨在鼓勵開發者添加付費或免費功能的應用商店也將閃亮上線。

Canva是少數幾家嘗試著將書面提示轉換為圖像的公司之一。明年,它可能會成為Canva用戶工具箱中的另一根魔杖。再次登臺后,帕金斯調侃說,這個“魔法”是她2023年的工作重點:在搜索中輸入“騎自行車的紅熊貓”,就會出現一張由Canva自己的人工智能設計的圖片。

與Canva的現有產品一樣,這款辦公套件也是基于網絡的免費產品,其他功能可以通過訂閱或購買獲得。

首席產品官亞當斯介紹說,Canva Docs是最具變革性的新產品。盡管Canva的死忠粉可能會率先“吃螃蟹”,但這款允許用戶將視頻和其他設計元素融入文檔的產品,有可能取代辦公軟件巨擘微軟Word和谷歌文檔。亞當斯表示,新增Docs功能后,Canva員工現在95%的工作都是在自家平臺上完成的。(剩余5%是利用Slack完成的。)

“這不僅僅是一場針對Adobe的戰爭?!苯芨蝗鸺瘓F(Jefferies)的分析師布倫特·蒂爾(Brent Thill)解釋稱,“它劍鋒所指的,還包括谷歌和微軟?!辈贿^,這三位好勝心很強,但極具理想主義情懷的創始人可能不喜歡這種類比。在他們看來,這些新產品將利用更多的可視化工具來做大市場。從競爭對手那里吸走用戶,并非他們的初衷。

但無論如何,至少跟Adobe的競爭變得更加激烈了。就在Canva宣布新產品計劃幾天后,這家老牌科技公司宣布以200億美元收購Figma,后者是另一家有機會從Adobe手中分一杯羹的設計創業公司?!叭绱素S厚的收購價清楚地表明,Adobe正在非常認真地對待Canva,認為它足以對其現有地位構成威脅?!蓖郀柭f。

“Excel、Word和PowerPoint目前已經嵌入很多商業實踐中?!钡贍栒f,“但競爭對手最擔心的是,當你啟動工作電腦時,Canva會成為你桌面上的一個圖標。這一幕有可能出現。真的有可能?!?/p>

要想在桌面上占據一席之地,Canva就必須銷售大型企業軟件包,而不是向小規模的付費客戶群提供工具或免費提供?!皢慰棵赓M增值模式,是無法建立起長期業務的?!钡贍栒f。絕大多數用戶每兩周登錄一次Canva。貝克說:“將Canva轉變為一個辦公套件,就是將它改造成一款人們每天都在使用的產品?!眴栴}是,這款辦公套件是否足夠好,其工具是否不可或缺,進而能夠從無處不在的辦公平臺中搶走大批用戶。

Canva企及Adobe高達1,340億美元市值的幾率或許很小,但在澳大利亞打造一家沒有硅谷背景、價值數十億美元的創業公司的幾率同樣微乎其微——而Canva不是做到了嗎?

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帕金斯在招聘面試時最喜歡問這樣一個問題:在一個從0到100,從混亂到清晰的刻度尺上,你會在哪個刻度上綻放光芒?她自己的答案是0到25——她喜歡開啟新事業時,萬事皆動蕩那種感覺。但即便在Canva進入第二個十年,并推出“最后一根支柱”的時候,帕金斯也沒有像其他跟Canva同齡的初創公司的創始人及首席執行官那樣焦躁不安??纯垂韫染椭懒?。最近幾個月,愛彼迎(Airbnb)、Peloton和Pinterest的聯合創始人相繼離職。帕金斯宣稱,她和她的公司才剛剛起步。她經常掛在嘴邊的一句話是:Canva只完成了她最初愿景的1%。至于剩余99%是什么情況,恐怕只有帕金斯了然于胸。就連她的創業伴侶奧布雷赫特也認為,公司至少已經實現了5%的目標。

帕金斯表示,Canva將在未來某個時點啟動IPO,但“目前尚無上市計劃”。公司董事很少,目前只有帕金斯、奧布雷赫特、貝克和韋斯利·陳(艾格還未加入)。這表明Canva并不急于上市。董事會會議也迥異于大多數成熟的創業公司:帕金斯經常在會議上熱情洋溢地談論她設想的產品路線圖,但很少提及財務目標。

當一家公司籌謀上市或者剛剛上市,創始人往往會被資深高管所取代。但所有與Canva相關的人士都認為,帕金斯絕無可能被另一位領導者取而代之。用他們的話說,這家公司的愿景、文化、產品和前進的動力都來自梅爾。

艾格非常認可目前的領導層。他是在今年5月,Canva估值高達400億美元時投資入局的。這位迪士尼的前首席執行官對帕金斯稱贊有加,說她善于溝通、做事專注、決策果斷?!拔以缇驼f過,如果你管理一家企業,你就不僅要立足現在,還要放眼未來?!彼f,“你今天必須做好管理,讓企業的運營臻于完美。而她和克利夫就是這樣做的?!?/p>

回顧Canva走過的第一個十年,展望IPO可能仍然需要數年才啟動的未來歲月,我的腦海中立刻浮現出“耐心”一詞。但帕金斯并不認同這種描述:“在我看來,‘耐心’聽起來就像你坐在路邊,憑空想象著美好的事情將會發生。而事實遠非如此?!保ㄘ敻恢形木W)

本文另一版本登載于《財富》雜志2022年10/11月刊,標題為《這家設計初創公司想要顛覆你的電腦桌面》(Her design startup wants to disrupt your desktop)。

譯者:任文科

今年9月的一個早晨,在位于澳大利亞悉尼著名的時尚文化社區莎莉山(Surry Hills)附近,梅拉妮·帕金斯(Melanie Perkins)透過斯特林美發沙龍的雙開門向里張望。一眼望去,滿是戴著挑染錫紙、身披黑色圍布的顧客,好不熱鬧。但10年前,帕金斯和當時的男友、現在的丈夫克利夫·奧布雷赫特(Cliff Obrecht)在這里度過了幾乎每一個清醒時刻。正是在這間悉尼辦公室,他們創建了年鑒出版公司Fusion Books。后來,這對伉儷開啟新事業,創立視覺傳播公司Canva。其估值目前已經達到260億美元,是世界上所有由女性創建和運營的創業公司中估值最高的一家,兩人的凈資產也由此達到78億美元。

35歲的帕金斯指了指發廊的后面??吹侥莻€裹著羽毛圍巾,坐在陳列柜上的半人體模型了嗎?他們當初在那里安裝了一排電腦。Fusion Books進駐時,“整個地方一片狼藉,堆放著一堆亂七八糟的東西?!迸两鹚够貞浾f,“我們不得不進行了一次大掃除,才把這里搞得像個辦公室的樣子?!?/p>

Fusion Books的卑微出身掩飾了帕金斯當時的勃勃野心。她的愿景一直是“打造世界上最有價值的公司”。Canva從其前身Fusion Books的破舊辦公室邁出了第一步,這足以說明在過去10年里,帕金斯是多么勤勉地追求這一目標。由于沒有技術背景,也沒有硅谷資源,這對創始人首先進入一個有望成功的市場,即澳大利亞的高中年鑒出版市場,然后才涉足更大的平面設計行業?!耙宦纷邅?,我們始終能夠踏踏實實地建造每一塊磚?!迸两鹚拐f。得益于這種方式,她避免了那些行動過快的創業公司經常犯下的錯誤:過度擴張、產品出現問題、資產負債表出現赤字。

一晃十年過去了。在平面設計領域,Canva目前已經成為一股舉足輕重的力量,擁有3,200名員工、9,000萬用戶,以及一款易于使用、基于網絡的工具。它可以幫助用戶設計社交媒體圖形,為學?;蜣k公室制作演示文稿,編輯視頻,并且很快將幫助他們做更多的事情。事實上,對業余設計師和越來越多的專業人士來說,Canva業已成為一款須臾不可離的設計利器。在風投資本汩汩涌動的時候,Canva相繼贏得紅杉資本(Sequoia Capital)、Bessemer Venture Partners和創始人基金(Founders Fund)的鼎力支持。與許多獲得風投支持的寵兒不同,自2017年以來,Canva每年都依靠正自由現金流實現盈利,目前的營收高達10億美元,并持有7億美元現金。

最近,就在其他創業公司紛紛裁員、縮減擴張計劃之際,Canva在今年9月舉行了一場盛大的新品發布會,推出了一系列劍指辦公軟件巨頭谷歌(Google)、微軟(Microsoft)和Adobe的專業工具。一個長期抱有的愿景由此達到頂點?!霸缭?011年,我們就在融資演講稿中提到這一點?!迸两鹚拐f,“這是最后一根支柱?!?/p>

不過,Canva的下一份融資演講稿或許很難設計。今年7月,隨著科技行業陷入動蕩,許多投資者大幅下調Canva的估值。分析人士指出,從長遠來看,Canva必須積累更多的付費客戶,這也讓它挺進專業工具領域的轉型之旅變得更加迫切。但這意味著要跟稱霸價值470億美元的生產力管理軟件市場的巨頭們一較高下。目前還不清楚,帕金斯的公司是否有能力與這些豪強分庭抗禮。Canva的業務建立在“免費增值”(free-mium)訂閱模式上。這種模式能夠維系一家平面設計公司的生存,但它是否足以支撐下一個Adobe橫空出世?對帕金斯本人,你也可以問同樣的問題。依靠著堅韌的決心、超群的智慧和精湛的風箏沖浪技能,這位土生土長的珀斯人引領Fusion Books華麗轉型為Canva,并將其打造成一家估值飆漲20倍的獨角獸企業。但她是不是引領這家創業公司進入第二個十年,并最終完成IPO(必須要指出的是,這可能成為有史以來由女性創始人及首席執行官掌舵的規模最大的IPO案例)的合適人選?

迪士尼(Disney)的前首席執行官、目前投資Canva的鮑勃·艾格(Bob Iger)對此表示贊同:“我認為她完全有能力經營一家比她目前所經營的公司大得多、復雜得多的公司?!弊鳛槊绹鴼v史上最成功的首席執行官之一,艾格投出的信任票不會有什么壞處。但至少就她自己而言,帕金斯并不需要他人的背書?!拔覀兠看味寄軌驑嬒胍粋€巨大而瘋狂的目標,然后把它變成現實——所有這些都為我們邁入下一個階段做好了準備?!彼f,“倘若一家公司不再懷抱偉大的夢想,它就會迅速老去?!?/p>

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在某種程度上,Canva別無選擇,只能緩慢起步。

2007年,正在上大學的帕金斯利用業余時間給同學教設計課程,但現有的設計工具讓她倍感沮喪。從早期的社交媒體到工作匯報,設計正在成為現代交流中一個日益重要的組成部分,但那些幫助日常用戶掌握這一技能的產品既笨重又昂貴,例如Adobe InDesign。她想,肯定還有一種不僅好用還便宜的方式。

“問題是,我們自己能否創造這樣的東西?”帕金斯回憶說。

2005年,帕金斯和奧布雷赫特在西澳大利亞的珀斯相遇相知。那年,他19歲,她17歲。她當時叫梅爾(Mel)——Canva公司的同事現在依然這樣稱呼她。那天是澳大利亞國慶日(Australia Day),在這座城市的地標建筑鐘樓下,兩人與一群共同的朋友一起觀賞煙花。對旅行的共同愛好,讓這對萍水相逢的年輕人一見如故,男孩講的粗俗笑話逗得女孩咯咯直笑。奧布雷赫特當時正在準備前往昆士蘭海岸外的圣靈群島(Whitsunday Islands),打算在那里做園藝工作。遇到帕金斯后,“我取消了那次旅行?!彼貞浾f。

奧布雷赫特的果敢給帕金斯留下了深刻印象,也激勵她將自己的遠大夢想分解成一系列具有操作性的任務和待辦事項。十幾歲的時候,她幻想著在五年,也許十年后去趟印度。與奧布雷赫特相識九個月后,兩人就背起行囊,游覽全國。

因此,就在帕金斯思考設計的易用性時,奧布雷赫特身上散發的那種“不畏險阻、銳意進取”的精神促使她相信,他們可以自己破解這個難題。事實上,這項挑戰也激發了帕金斯從小就不甘平庸,凡事都要出類拔萃的好勝心。她的母親是澳大利亞人,父親是馬來西亞人,家里有三個孩子,她排行老二。從小到大,帕金斯踴躍參加各種活動,從花樣滑冰到“頭腦競賽”(一項在澳大利人很有人氣的問題求解競賽),不一而足。一位老師甚至要求勤勉好學的帕金斯“少做點家庭作業”。最近,這位日程滿滿的首席執行官動輒就跑到半夜,因為她怕自己無法完成一個月行進100千米的目標。此外,由于競爭對手遠在9,000英里(14,484.096千米)之外的硅谷,一切似乎皆有可能。

不過,他們還是很務實的。這對戀人并沒有一下子涉足所有的設計領域,而是瞄準了年鑒市場。2011年成立的Fusion Books聯手一個外包技術團隊,向澳大利亞的中學推銷其基于網絡的年鑒編輯工具。在鼎盛時期,該公司為400所中學出版年鑒,但帕金斯和奧布雷赫特深知,年鑒業務的潛力最多也就這樣了。

要從一家小型出版公司演變為一家成熟的設計創業公司,無疑需要一大筆資金。2012年,帕金斯飛往舊金山。在西海岸追逐風投期間,她在哥哥家的地板上睡了好幾個月。

帕金斯聽到了各種理由的拒絕——總共超過100個。不,風投不愿意支持一對熱戀中的聯合創始人。不,他們不想做海外交易。不,他們肯定不想在澳大利亞這個沒有創業生態系統的國家做交易。

另一個讓投資者猶豫不決的理由是,兩人缺乏專業技術背景。他們都曾經就讀于西澳大利亞大學(University of Western Australia),學的是藝術和商業課程——迥異于風投傳統上青睞的斯坦福血統。

后來,兩位創始人從一個意想不到的地方抓住了一根救命稻草。他們獲悉,一批風投家和創始人將在毛伊島匯聚一堂。一個可茲利用的抓手是,這場聚會是為風箏沖浪愛好者舉辦的。在接下來的幾個月,帕金斯和奧布雷赫特潛心練習這項極限水上運動,然后拿出近一半的存款預訂機票和住宿。

歷經幾次挫折和失敗,他們終于改變了自己的創業運勢。通過這個群體,他們結識了一位澳大利亞人,彼時正在悉尼創辦黑鳥創投(Blackbird Ventures)的里克·貝克(Rick Baker)。這對創始人賣力地向貝克介紹他們正在搭建的設計平臺“畫布廚師”(Canvas Chef),希望爭取他的融資:在這個平臺上,設計師能夠給空白模板添加圖形元素,就像廚師在比薩上加料一樣。貝克被說服了,但這個比薩的比喻卻沒有留下來?!皊”也沒有留下——就像Facebook的品牌名稱最終去掉“the”一樣,這個“s”也被去掉了,因為canvas.com這個域名無法使用。

“她真的很擅長講故事,可以讓她的想法栩栩如生地浮現在你的腦海中?!必惪嘶貞浀?,“這抓住了我們的心——我們知道它很特別,有望成為一款重磅產品?!?/p>

貝克的黑鳥創投是第一家投資Canva的大公司。憑借著黑鳥注入的130萬美元,以及澳大利亞政府的配套撥款,Canva開始揚帆起航。

投資人要求這家公司引入一位擁有技術專長的聯合創始人。隨后,常駐悉尼的谷歌的前員工卡梅倫·亞當斯(Cameron Adams)同意加入創業團隊。他接受邀請的部分原因是,三個人的角色定位非常明確:亞當斯負責產品開發,奧布雷赫特負責業務運營,帕金斯負責產品創意和愿景。起初,帕金斯和奧布雷赫特都是Canva的“總監”。(奧布雷赫特指出,首席執行官在當時是一個“非常美國化”的概念。)一位資深投資者讓他們為公司挑選一位領導者,目前擔任首席運營官的奧布雷赫特指了指帕金斯?!八m合當一把手?!彼F在說。

另一個關鍵步驟是,為了更容易招募技術和創業人才,兩位創始人從礦業城市珀斯搬到了悉尼。

2002年向這家創業公司注資后,投資者都希望Canva即刻推出一款產品。帕金斯并沒有迎合這一請求,而是等到2013年才推出一款質量符合其設想的設計工具?!叭藗冋f,要想獲得風險投資,就必須拿出一個價值10億美元的想法?!彼f,“我完全是按照字面意思理解這句話的?!?/p>

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每年,帕金斯都會和她的團隊促膝商談,以確定公司在新一年要實現整體愿景中的哪一小塊。有些年,她的年度議程是雄心勃勃、極具挑戰的大動作;另一些年份則是徹頭徹尾的苦差事。

2016年,她的首要任務是國際化:該平臺推出了除英語以外的六種語言版本(目前有100種語言版本)。2017年,她解決了一個在內部被稱為E2的項目:重寫Canva的代碼庫,使平臺能夠應對更大的技術挑戰,比如視頻。由于員工們一直忙于改進Canva的后端,這個設計平臺在長達兩年的時間沒有向用戶提供任何新功能,員工們自然也無法感受新工具問世所帶來的那種滿足感。帕金斯有時會給每個小組分配一只橡皮鴨子,讓它們在桌子上相互競逐,以此來跟蹤工作進度。

幾年后,由于消費習慣發生改變,例如用戶希望在TikTok而不是Facebook上創建品牌廣告,Canva在其新后端上添加了一個視頻編輯工具;它于2021年首次亮相。

“我們從我們認為最有機會的領域開始,那就是社交媒體?!蹦壳皳问紫a品官的亞當斯說,“但我們一直想做的不止這些?!?/p>

這家平臺的設計工具現在允許用戶保存字體、標識和其他設計元素,從而輕松地為Facebook的橫幅廣告、Instagram的故事和各種海報創建材料。與谷歌文檔(Google Docs)一樣,這款產品具有協作性,多個用戶可以同時參與同一個設計、視頻(現在還包括文檔)的創作過程。迄今為止,用戶已經在這個平臺上創作了130億件設計作品。一位女士制作了一張海報來尋找她的生母。一位泳裝設計師用它制作比基尼泳褲的塑料襯墊。TikTok視頻、企業演示文案、營銷材料——所有這些都是在Canva上創建的。在上線的第一年,即2013年,Canva吸引了75萬用戶?,F有用戶人數多達9,000萬。在這些用戶中,1,000萬是付費用戶,其中450萬用戶占據團隊內的付費席位——這是Canva用來爭取企業客戶的模式。2021年,這些訂戶共創造了略高于10億美元的收入。其中許多客戶是亞馬遜(Amazon)和沃爾瑪(Walmart)等大公司內部的小團隊。

帕金斯個人也迅速成長起來?!耙俏冶豢战档揭患覔碛?,000多人的公司擔任首席執行官,那就太可怕了?!迸两鹚拐f。但是,一磚一瓦地打造Canva,并收獲成功,給她注入了強大的信心。

帕金斯不讀商業書籍,但她和奧布雷赫特有時會從他們的朋友邁克·坎農-布魯克斯(Mike Cannon-Brookes)和斯科特·法夸爾(Scott Farquhar)那里獲得建議。作為目前已經上市的軟件公司Atlassian的聯合創始人,這兩人締造了澳大利亞商業領域的另一個成功故事。同事們說,帕金斯學東西很快,經常憑直覺做事。

帕金斯和奧布雷赫特的戀情不斷升溫,盡管他們在一起的時間幾乎都是并肩工作。為了共度一些與Canva無關的時光,他們有時會長時間漫步,并約好不談工作。2019年,奧布雷赫特在前往土耳其的旅途中正式求婚。2021年,兩人喜結連理。帕金斯現在戴著一枚普通的銀色戒指——上面沒有鑲嵌鉆石。

奧布雷赫特注意到,與他當初在珀斯鐘樓下遇到的那個女孩相比,他的太太現在“有點內斂,不那么信任人?!边@或許是一位擁有億萬身價的女性首席執行官所面臨的獨特壓力帶來的結果。與帕金斯交談時,你能夠明顯感受到她一直在揣摩別人會如何看待自己的言行?!皩Σ黄?,這些話可能不適合你在報道中引用?!被卮鹜陠栴}后,她有時會這樣說。

她和奧布雷赫特都對自己新獲得的億萬富翁身份避而不談。他們乘坐普通航班。一有空閑時間,就回到珀斯看望老同學或者在悉尼郊外露營。夫妻倆簽署了“捐贈誓言”(Giving Pledge)——這項活動由沃倫·巴菲特(Warren Buffett)發起,旨在鼓勵超級富豪做出捐贈承諾——并將他們共同持有的30%公司股份中的大多數撥給了Canva基金會(Canva Foundation)。到目前為止,這個公益組織主要致力于扶貧事業。(帕金斯對這一事業的熱情源于她在印度旅行期間的所見所聞,以及小時候目睹媽媽為難民和澳大利亞的土著居民授課那一幕。)奧布雷赫特下定決心,絕不養育“極其富有、傲慢無禮的小屁孩?!?/p>

早早做出捐贈承諾,讓帕金斯更加從容地應對媒體對其財富的報道?!坝捎诖蠹叶贾牢以旄9娴某跣?,也看到了我們在這方面邁出的第一步,我感覺快樂多了?!彼f。她想“盡力行善?!?/p>

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這對低調的夫婦如今不像以前那樣富有了。Canva是一家在低利率時代成長起來的創業公司,累計融資達5.8億美元。在獲得黑鳥創投支持的種子輪融資兩年后,Canva從彼時效力于Felicis Ventures的風投家韋斯利·陳(Wesley Chan)領投的A輪融資中籌得1,500萬美元。陳的硅谷同行不理解他為何如此看好這家創業公司,稱這筆投資“令人費解”。最終,從General Catalyst到紅杉,灣區的大牌投資者相繼入局。一些大型機構投資者,比如富蘭克林鄧普頓(Franklin Templeton)和普信集團(T. Rowe Price),以及伍迪·哈里森(Woody Harrelson)和歐文·威爾遜(Owen Wilson)等一批明星天使投資者也紛紛注資。去年,Canva融資2億美元,其估值從僅僅10個月前的150億美元飆漲至400億美元。

但隨著利率和通脹率一起飆漲,市場遭受重創,如火如荼的繁榮時期已經成為過眼云煙。2022年,富蘭克林鄧普頓將Canva的上一次估值減記了59%,普信集團則將其下調了44%。在有限合伙人的壓力下,貝克不得不重新評估黑鳥投資組合的價值,以安撫正在審查非上市資產的澳大利亞監管機構。他最終將Canva的估值下調36%,賦予其260億美元的新估值,這個數字更接近于公開市場的估值。公司估值的大幅下滑,使得帕金斯和奧布雷赫特的凈資產從130億美元縮水至78億美元,兩人也由此失去了億萬富翁榜單的頭部位置,但他們對此并不在乎。

風投公司G2 Venture Partners的合伙人莫妮卡·瓦爾曼(Monica Varman)指出,“去年的估值不夠真實,或許僅僅是2021年流動性泛濫的一種癥狀?!彼龥]有投資Canva。

諸如Instacart這類創業公司的估值也大幅下滑。根據CB Insights的數據,在2022年第二季度,處于E輪及以上階段的公司估值同比下降了9%。

Canva估值的下調,招致澳大利亞媒體連篇累牘的報道。但帕金斯、奧布雷赫特和亞當斯一點也不擔心,這或許是因為該公司擁有令人艷羨的盈利能力和現金儲備。是的,對一家資金充足、高增長的創業公司來說,這是非常罕見的?!癈anva的增長速度比大多數公司都快,而且單位經濟效益也很好,這真是不可思議?!蓖郀柭f,“這足以證明他們的產品與市場高度契合?!?/p>

三位聯合創始人預計,Canva的估值很快就會再次突破400億美元大關。貝克指出,目前的估值所反映的,僅僅是Canva去年所做的事情,而沒有考慮他們摩拳擦掌,準備勠力實現的宏大愿景,即為幾乎每一種形式的數字傳播提供設計解決方案?!斑@就是我堅守在這里的原因?!彼f。

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在悉尼一家可以容納5,500人的劇院內,Canva的員工都戴著炫目的迪斯科球遮陽帽,穿著銀色的月球人連體服。這場Canva生日派對/產品發布會/TED演講的主題是“未來是視覺的”。在Canva,身著奇裝異服的聚會并不罕見——員工們每個季度都會聚一次。但空氣中彌漫的氛圍讓人覺得,這場活動不同尋常。在舞臺的主屏幕上,倒計時鐘不停地閃爍,直到Canva的領導層閃亮登場。揚聲器傳來流行小天后阿里亞娜·格蘭德(Ariana Grande)的悠揚歌聲。

后來自立門戶,創建FPV Canva CEO Ventures的早期投資者韋斯利·陳專程從美國懷俄明州杰克遜霍爾趕來。這場活動通過了他自創的一套“服裝測試理論”?!叭绻芏嗳硕际⒀b出席活動,你就知道這家公司做得不錯?!彼f,“如果不是這樣,他們也就不會用心打扮了?!?/p>

帕金斯身穿一件藍色亮片閃爍其間的外套和亮色運動鞋跳上舞臺。這跟她平日里一襲黑衣的服飾風格迥然不同(她有時候完美地融入一身全黑打扮中,甚至因為沒有帶身份牌而被公司保安攔住了好幾次)。在同事們的印象中,帕金斯在公開演講時并不總是那么自在,但在這一天,她的演講充滿激情,給人以滿滿的期待感。她正在公布一項醞釀已久,但在過去十年始終守口如瓶的計劃:Canva正在從“大家所熟知和喜愛的平面設計工具,演變為一個端到端商業工具?!辈怀鏊?,此話一出,人群頓時瘋狂起來。

在帕金斯披露這個重大計劃之后,Canva的高管們——帕金斯、奧布雷赫特,以及營銷、視頻和實體產品的負責人——依次登臺闡述Canva將如何為幾乎每一種現代傳播形式提供解決方案。作為一款劍指谷歌文檔的重磅產品,Canva Docs融合了Canva賴以成名的圖形功能,比如設計模板和視頻工具。與Miro公司正面抗衡的Whiteboards(意為白板),能夠讓用戶在一個無盡擴展的白板上添加便箋。此外,Canva還將推出一款與Squarespace競爭的網站建設工具,以及一系列全新的實體產品,以便用戶通過Canva直接在T恤衫和馬克杯上打印設計。為了開辟多個新的收入源,Canva將建設一個創作者網絡,讓設計師和攝影師上傳自己的模板;一個旨在鼓勵開發者添加付費或免費功能的應用商店也將閃亮上線。

Canva是少數幾家嘗試著將書面提示轉換為圖像的公司之一。明年,它可能會成為Canva用戶工具箱中的另一根魔杖。再次登臺后,帕金斯調侃說,這個“魔法”是她2023年的工作重點:在搜索中輸入“騎自行車的紅熊貓”,就會出現一張由Canva自己的人工智能設計的圖片。

與Canva的現有產品一樣,這款辦公套件也是基于網絡的免費產品,其他功能可以通過訂閱或購買獲得。

首席產品官亞當斯介紹說,Canva Docs是最具變革性的新產品。盡管Canva的死忠粉可能會率先“吃螃蟹”,但這款允許用戶將視頻和其他設計元素融入文檔的產品,有可能取代辦公軟件巨擘微軟Word和谷歌文檔。亞當斯表示,新增Docs功能后,Canva員工現在95%的工作都是在自家平臺上完成的。(剩余5%是利用Slack完成的。)

“這不僅僅是一場針對Adobe的戰爭?!苯芨蝗鸺瘓F(Jefferies)的分析師布倫特·蒂爾(Brent Thill)解釋稱,“它劍鋒所指的,還包括谷歌和微軟?!辈贿^,這三位好勝心很強,但極具理想主義情懷的創始人可能不喜歡這種類比。在他們看來,這些新產品將利用更多的可視化工具來做大市場。從競爭對手那里吸走用戶,并非他們的初衷。

但無論如何,至少跟Adobe的競爭變得更加激烈了。就在Canva宣布新產品計劃幾天后,這家老牌科技公司宣布以200億美元收購Figma,后者是另一家有機會從Adobe手中分一杯羹的設計創業公司?!叭绱素S厚的收購價清楚地表明,Adobe正在非常認真地對待Canva,認為它足以對其現有地位構成威脅?!蓖郀柭f。

“Excel、Word和PowerPoint目前已經嵌入很多商業實踐中?!钡贍栒f,“但競爭對手最擔心的是,當你啟動工作電腦時,Canva會成為你桌面上的一個圖標。這一幕有可能出現。真的有可能?!?/p>

要想在桌面上占據一席之地,Canva就必須銷售大型企業軟件包,而不是向小規模的付費客戶群提供工具或免費提供?!皢慰棵赓M增值模式,是無法建立起長期業務的?!钡贍栒f。絕大多數用戶每兩周登錄一次Canva。貝克說:“將Canva轉變為一個辦公套件,就是將它改造成一款人們每天都在使用的產品?!眴栴}是,這款辦公套件是否足夠好,其工具是否不可或缺,進而能夠從無處不在的辦公平臺中搶走大批用戶。

Canva企及Adobe高達1,340億美元市值的幾率或許很小,但在澳大利亞打造一家沒有硅谷背景、價值數十億美元的創業公司的幾率同樣微乎其微——而Canva不是做到了嗎?

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帕金斯在招聘面試時最喜歡問這樣一個問題:在一個從0到100,從混亂到清晰的刻度尺上,你會在哪個刻度上綻放光芒?她自己的答案是0到25——她喜歡開啟新事業時,萬事皆動蕩那種感覺。但即便在Canva進入第二個十年,并推出“最后一根支柱”的時候,帕金斯也沒有像其他跟Canva同齡的初創公司的創始人及首席執行官那樣焦躁不安??纯垂韫染椭懒?。最近幾個月,愛彼迎(Airbnb)、Peloton和Pinterest的聯合創始人相繼離職。帕金斯宣稱,她和她的公司才剛剛起步。她經常掛在嘴邊的一句話是:Canva只完成了她最初愿景的1%。至于剩余99%是什么情況,恐怕只有帕金斯了然于胸。就連她的創業伴侶奧布雷赫特也認為,公司至少已經實現了5%的目標。

帕金斯表示,Canva將在未來某個時點啟動IPO,但“目前尚無上市計劃”。公司董事很少,目前只有帕金斯、奧布雷赫特、貝克和韋斯利·陳(艾格還未加入)。這表明Canva并不急于上市。董事會會議也迥異于大多數成熟的創業公司:帕金斯經常在會議上熱情洋溢地談論她設想的產品路線圖,但很少提及財務目標。

當一家公司籌謀上市或者剛剛上市,創始人往往會被資深高管所取代。但所有與Canva相關的人士都認為,帕金斯絕無可能被另一位領導者取而代之。用他們的話說,這家公司的愿景、文化、產品和前進的動力都來自梅爾。

艾格非常認可目前的領導層。他是在今年5月,Canva估值高達400億美元時投資入局的。這位迪士尼的前首席執行官對帕金斯稱贊有加,說她善于溝通、做事專注、決策果斷?!拔以缇驼f過,如果你管理一家企業,你就不僅要立足現在,還要放眼未來?!彼f,“你今天必須做好管理,讓企業的運營臻于完美。而她和克利夫就是這樣做的?!?/p>

回顧Canva走過的第一個十年,展望IPO可能仍然需要數年才啟動的未來歲月,我的腦海中立刻浮現出“耐心”一詞。但帕金斯并不認同這種描述:“在我看來,‘耐心’聽起來就像你坐在路邊,憑空想象著美好的事情將會發生。而事實遠非如此?!保ㄘ敻恢形木W)

本文另一版本登載于《財富》雜志2022年10/11月刊,標題為《這家設計初創公司想要顛覆你的電腦桌面》(Her design startup wants to disrupt your desktop)。

譯者:任文科

ON A SEPTEMBER morning in Sydney, Melanie Perkins peers through the double doors of Sterling hair salon in the city’s Surry Hills neighborhood. It’s now bustling with customers in highlight foils and black capes, but 10 years ago the space was where Perkins and then boyfriend, now husband Cliff Obrecht spent nearly every waking moment. It housed the Sydney office of Fusion Books, the yearbook publishing business the couple founded prior to launching Canva, a visual communications company. Today their second business is valued by one estimate at $26 billion, the most of any female-founded and woman-led startup in the world and a sum that has grown the couple’s combined net worth to an estimated $7.8 billion.

Perkins, 35, points to the back of the salon. See where the half mannequin in a feather boa now sits on top of a cabinet? That’s where they put a bank of computers, she says. When Fusion moved in, “the whole place was just a rummage pile of everything,” Perkins recalls. “We had to do a big cleanout to get the office into shape.”

The humble origins of Fusion mask the big ambitions Perkins had at the time. Her vision has always been to “build the world’s most valuable company.” That Canva started from its predecessor Fusion’s run-down offices speaks to how diligently Perkins has pursued that goal over the past 10 years. Without technical backgrounds or Silicon Valley resources, the pair first tackled an achievable market—Australian high-school yearbook publishing—before taking on the larger graphic design industry. “We’ve been able to build every brick conscientiously,” Perkins says. The approach has spared Perkins from making mistakes common among startup founders who move too fast—overexpansion, buggy products, balance sheets in the red.

Ten years on, Canva is a towering force in the graphic design space, with 3,200 employees, 90 million users, and an easy-to-use web-based tool that lets users design social media graphics, build presentations for school or the office, and edit videos—and will soon help them do much more. It has become essential for amateur designers and, increasingly, professionals. When VC money was flush, Canva earned the backing of Sequoia Capital, Bessemer Venture Partners, and Founders Fund. Unlike many other VC-backed darlings, Canva has turned a profit on a free-cash-flow basis every year since 2017, on what is now $1 billion in revenue; it has $700 million in cash on hand.

More recently, as other startups were laying off workers and scaling back expansion plans, Canva held a flashy event in September to announce the launch of professional tools intended to challenge workplace mainstays Google, Microsoft, and Adobe. It was the culmination of a long-held vision. “We had this in our pitch deck back in 2011,” Perkins says. “This was the final pillar.”

Canva’s next deck may be a tougher one to design. Many investors cut its valuation substantially in July as the tech sector wobbled. In the long run, analysts say, Canva must amass even more paying customers, making its push into professional tools even more urgent. But that means taking on the incumbents of the $47 billion productivity management software market—giants in their own right—and whether Perkins’s startup can go toe-to-toe with them is unclear. Canva built its business on a “free-mium” subscription model that could sustain a graphic design company—but is it enough to support the next Adobe? You could ask the same question about Perkins. The Perth native’s determination, ingenuity, and—interestingly enough—kitesurfing skills turned Fusion into Canva, and Canva into a unicorn 20 times over. But is she the right person to lead the startup into its second decade and, eventually, through an IPO that could be the largest ever helmed by a female founder-CEO?

Former Disney CEO and current Canva investor Bob Iger says yes: “I think she’s very capable of running a company that is much larger and more complex than the company she runs.” A vote of confidence from one of corporate America’s most successful CEOs can’t hurt. But Perkins, for herself at least, doesn’t need it. “Every time we’ve been able to imagine a huge, crazy goal and then turn that into reality—each of those things equip us for the next stage,” she says. “As soon as you stop dreaming big dreams, you become an old company.”

*****

TO SOME DEGREE, Canva had no choice but to start slow.

In 2007 Perkins was teaching design to fellow college students in her spare time when she grew frustrated with the tools available. Design was becoming a bigger part of modern communication—from early social media to work presentations—but the products that helped everyday users master the skill, like Adobe InDesign, were clunky and expensive. There had to be a better, cheaper way.

“The question was, could it be us that could create that?” Perkins says now.

Perkins and Obrecht met in Perth in Western Australia in 2005. He was 19, she was 17. She went by Mel, as she still does to everyone at Canva. It was Australia Day, a national holiday, and the two were watching fireworks with mutual friends under the city’s landmark bell tower. They hit it off, bonding over their interest in travel, Perkins laughing at his cheesy jokes. Obrecht was on his way to a gardening job in the Whitsunday Islands, off the coast of Queensland. After meeting Perkins, “I canceled that trip,” he remembers.

Obrecht’s decisiveness distills Perkins’s big dreams into actionable tasks: boxes she can tick. In her teens, she daydreamed of going to India, five, maybe 10 years down the line. Nine months after she met Obrecht, the two were backpacking across the country.

So as Perkins considered design’s accessibility problem, Obrecht’s can-do attitude helped convince her they could tackle it themselves. The challenge also fed Perkins’s overachiever tendencies. Growing up, the middle child of an Australian mother and a Malaysian father did every activity from figure skating to “tournament of the minds,” a popular problem-solving competition in Australia. Once a teacher told her to “do less homework.” More recently, the busy CEO ran-walked until midnight to avoid falling short of a goal to log 100 kilometers in one month. Plus, being 9,000 miles away from Silicon Valley, the competition was so remote that anything seemed possible.

Still, they were practical. Rather than take on all of design all at once, the couple targeted the yearbook market. Fusion Books, launched in 2011 with a contracted tech team, pitched its web-based yearbook editing tool to Australian secondary schools. At its peak the company published yearbooks for 400 high schools, but Perkins and Obrecht knew a yearbook business could only go so far.

To evolve from a small publishing business to a full-fledged design startup, they needed cash. In 2012, Perkins flew to San Francisco and crashed on her older brother’s floor for months as she chased venture capitalists around the West Coast.

Perkins heard every no in the book—more than 100 total. No, VCs weren’t comfortable backing cofounders who were romantically involved. No, they didn’t want to do an overseas deal. No, they definitely didn’t want to do a deal in Australia, a country with no startup ecosystem.

Investors also balked at the couple’s lack of technical expertise. They had both attended the University of Western Australia, studying in the school’s arts and commerce program—hardly the Stanford pedigrees traditionally favored by VCs.

The founders got a lifeline from an unlikely place: extreme water sports. They learned about a gathering of VCs and founders in Maui. The catch? The confab was for kitesurfing enthusiasts. Perkins and Obrecht spent months practicing the sport, then cashed out nearly half their business bank account to book flights and accommodations.

A few scrapes and wipeouts later, they had changed the course of their future. Through the group, they met fellow Australian Rick Baker, who was launching a Sydney-based VC firm called Blackbird Ventures. They pitched him on “Canvas Chef,” a platform where designers can add graphic elements to a blank template like a chef tops a pizza. Baker stuck around; the pizza metaphor did not. Nor did the “s”—dropped, just like Facebook dropped the “the,” when the domain canvas.com wasn’t available.

“She had this really great way of making it come through in your mind,” Baker recalls. “That grabbed us—we knew that it was something special. That this could be something really big.”

Baker’s Blackbird was the first big firm to invest, and with its $1.3 million—and a matching grant from the Australian government—Canva was up and running.

A condition of its investors was to bring on a technical cofounder. Cameron Adams, an ex-Googler based in Sydney, agreed to join the founding team in part because the three roles were so well defined: Adams building product, Obrecht as business operations lead, and Perkins with product ideas and vision. Initially Perkins and Obrecht were both “directors” of Canva. (CEO was a “very American” concept at the time, Obrecht says.) A seasoned investor told them to pick a single leader, and Obrecht, now chief operating officer, pointed to Perkins. “She’s just better,” he says now.

In another crucial step, the founders moved from the mining town of Perth to Sydney to more easily find technical and startup talent.

After backing the startup in 2012, investors wanted a product to debut almost immediately. Perkins pushed back, and waited until 2013 when Canva could launch its initial design tool with the quality she envisioned. “People said that to raise venture capital, we had to have a billion-dollar idea,” she says. “And I took it very literally.”

*****

ONCE A YEAR, Perkins sits down with her team to decide which small piece of her overall vision the company should tackle. Some years, her annual agendas have been aspirational moonshots; others, they’ve been a downright slog.

In 2016 her priority was internationalization: The platform launched in six languages besides English. (It’s now in 100.) In 2017 she tackled a project known internally as E2, or Editor 2: the rewriting of Canva’s code base that would enable the platform to take on bigger technical challenges like video. While employees were revamping Canva’s back end, the platform couldn’t ship new features to users for two years, which starved staff of the usual satisfaction of getting a tool out the door. Perkins sometimes tracked progress by assigning each team a rubber ducky and racing them across a table.

A few years later, as consumer habits shifted—users wanted to create brand ads on TikTok rather than Facebook—Canva built on its new back end to add a video editing tool; it debuted in 2021.

“We started where we saw the greatest opportunity, which happened to be social media,” says Adams, who serves as chief product officer. “But we always wanted to do more than that.”

Now the platform’s design tool allows users to save fonts, logos, and other design elements to easily create materials for Facebook banner ads, Instagram stories, posters, and more. Like Google Docs, the product is collaborative, enabling multiple users to work on the same design, video—and now document—at once. Users have created 13 billion designs on the platform. A woman made a poster to find her birth mother. A swimwear designer used it to craft plastic liners for bikini bottoms. TikTok videos, corporate presentations, marketing materials—all of it gets created in Canva. In its first year, 2013, Canva attracted 750,000 users—now it’s up to 90 million. Of those users, 10 million are paid subscribers; 4.5 million of those occupy paid seats within teams, the format Canva has used to target enterprise customers. Together these subscribers generated just over $1 billion in revenue in 2021. Many of those customers are small teams within large organizations like Amazon and Walmart.

Perkins has grown personally, too. “If I was parachuted right into being CEO of a company with more than 3,000 people, that’d be pretty scary,” Perkins says. But building Canva brick by brick and reaping its success has instilled confidence.

Perkins doesn’t read business books, though she and Obrecht sometimes get advice from their friends Mike Cannon-Brookes and Scott Farquhar, cofounders of Atlassian, the now public software company that is Australia’s other major success story. Colleagues say Perkins is a fast learner who often runs on instinct.

Perkins and Obrecht’s relationship has thrived even though they’ve spent nearly every day working side by side for almost as long as they’ve been together. They take long “no-work walks” to ensure they spend non-Canva time together. In 2019, Obrecht proposed on a trip to Turkey. They married in 2021, and Perkins wears a simple silver band—no diamonds.

Obrecht has noticed that his wife is “more insular and less trusting” than the girl he met under the bell tower—a result of the unique pressures that confront a billionaire female CEO. Talking to Perkins, it’s obvious she’s constantly thinking about how her words and actions will be perceived. “Sorry, that’s not a good quote for you,” she sometimes says after answering a question.

She and Obrecht have both shunned their newfound status as billionaires. They fly commercial. They spend much of their free time traveling back to Perth to visit old school friends or camping outside Sydney. They have signed the Giving Pledge, the Warren Buffett–led promise made by the ultrawealthy to give away their fortunes, and allotted most of the 30% of Canva they own together to the organization they christened the Canva Foundation, which so far focuses on alleviating poverty. (Perkins’s passion for that cause stems from her travels in India and from her mom teaching refugees and indigenous Australians when Perkins was growing up.) Obrecht is determined to not raise “incredibly wealthy little children that are little snots.”

The early commitments helped Perkins better stomach media coverage of their wealth. “I feel a lot happier now that the intention and first steps are out there,” she says. She wants to “do the most good we can.”

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THE LOW-KEY COUPLE are not as rich as they used to be. Canva came of age in the era of cheap money and has raised a total of $580 million from investors. Two years after its Blackbird-backed seed round, Canva raised a $15 million Series A led by Wesley Chan, who was then at Felicis Ventures. Chan’s Silicon Valley peers, who didn’t understand what he saw in the business, called the investment a “Wesley head-scratcher.” Bay Area investors, from General Catalyst to Sequoia, eventually got on board, as did large institutional investors like Franklin Templeton and T. Rowe Price and a cohort of celebrity angels, including Woody Harrelson and Owen Wilson. Last year, Canva raised a $200 million round that earned it a $40 billion valuation—a rapid rise from a $15 billion valuation only 10 months earlier.

But the boom times are over as interest rates surge, inflation soars, and the market takes a beating. Franklin Templeton wrote down Canva’s last valuation by 59% in 2022 and T. Rowe Price marked it down 44%. Baker, who faced some pressure from his limited partners to reevaluate the value of Blackbird’s portfolio to appease Australian regulators scrutinizing unlisted assets, settled on a 36% drop that gives the company a new valuation of $26 billion, a number that adheres more closely to valuations on the public markets. The decline shrank Perkins and Obrecht’s estimated combined net worth from $13 billion to $7.8 billion. The decrease shunted them off top billionaires lists, not that they care.

“Last year’s valuation probably isn’t a real data point,” says G2 Venture Partners’ Monica Varman, who is not an investor in Canva. “It was a strange reflection of 2021.”

Startups like Instacart have had their valuations slashed, too. According to CB Insights, valuations of companies in the Series E stage and beyond were down 9% in the second quarter of 2022 compared with the same time a year earlier.

The valuation cut caused a stir in the Australian press. Yet Perkins, Obrecht, and Adams aren’t worried by the write-down given the company’s profitability and cash pile, rare attributes for a well-funded, high-growth startup of its ilk. “It’s incredible that Canva is both growing faster than most other companies and running with profitable unit economics,” Varman says. It’s “a testament to their extraordinary product-market fit.”

The cofounders predict they’ll surpass a $40 billion valuation again in no time. That estimate, Baker points out, valued Canva only for what it was doing last year—not for the vision of tackling nearly every form of digital communication that the company just set out. “That’s why I’m sticking around,” he says.

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INSIDE A 5,500-SEAT theater in Sydney, Canva employees—or Canvanauts, as the company calls them—are dressed in disco-ball visors and silvery moon-man jumpsuits. The theme of this Canva birthday party/product launch/TED Talk is “The future is visual.” Gathering in outlandish costumes isn’t unusual for Canva—the staff does it once a quarter—but there’s a sense that this event is special. On the stage’s main screen, a countdown clock flashes until Canva’s leaders appear. Ariana Grande blares through the speakers.

Early investor Wesley Chan, who has since launched his own firm, FPV Canva CEO Ventures, is in town from Jackson Hole, Wyo. The event passes his costume test: “When a lot of people dress up, you know the company’s doing well,” he says. “Eventually, if it’s not, they stop dressing up.”

Perkins bounds onstage in a blue sequined blazer and light-up sneakers, a departure from her usual all-black wardrobe. (She sometimes blends in so well that Canva’s security guard stops her when she’s without her ID badge.) Colleagues remember that Perkins wasn’t always comfortable as a public speaker, but on this day her delivery pulses with anticipation; she’s unveiling a plan she devised long ago and has kept close to the vest for the past decade. Canva is evolving, she says, from “the graphic design tool you know and love to an end-to-end business tool.” The crowd, predictably, goes wild.

After Perkins’s big reveal, a parade of Canva executives—Perkins; Obrecht; heads of marketing, video, and physical products—hop onstage to tell their colleagues how Canva is taking on nearly every form of modern communication. The big one is Canva Docs, a Google Doc competitor that incorporates the graphic features Canva is known for, like design templates and video tools. Whiteboards will compete with the company Miro and let users add sticky notes to an endlessly expanding whiteboard. Canva will launch a website-building tool that competes with Squarespace, and introduce new physical products, allowing users to print designs on T-shirts and mugs through Canva directly. The company will open up new revenue streams by debuting a creator network, for designers and photographers to upload their own templates, and an app store where developers can introduce additional features, paid or unpaid.

Canva is one of a few companies experimenting with tech that converts written prompts into images; next year it could be another wand in the Canva user’s toolbox. When Perkins takes the stage again, she teases this “magic,” her focus for 2023: Type “red panda riding a bicycle” into search and surface an image of just that, designed by Canva’s own A.I.

Like Canva’s existing products, the work suite is free and web-based, with additional features available via subscription or purchase.

Docs is the most transformative new offering, according to chief product officer Adams. While diehard Canva fans may be the first to try it out, the product that lets users integrate videos and other design elements into their documents could replace workplace mainstays Microsoft Word and Google Docs. Canva employees now do 95% of their work within their own platform with the addition of Docs, Adams says. (The other 5% is Slack.)

“This isn’t just war against Adobe,” explains Brent Thill, a Jefferies analyst. “This is war against Google and Microsoft.” The company’s competitive but idealistic founders might not like that analogy. They prefer to think of their products as expanding the market with more visual tools, rather than siphoning off users from competitors.

Canva’s battle against Adobe, at least, just got bigger. A few days after Canva’s announcement, the legacy tech company announced a $20 billion acquisition of Figma, another closely watched design startup with a shot at taking some of Adobe’s business. “It’s a rich price to pay and clearly shows they are taking Canva very seriously as a threat to their incumbency,” says Varman.

“Excel, Word, and PowerPoint are embedded in a lot of business practices right now,” Thill says. “But the biggest fear [for competitors] is that when you boot up your work computer, Canva becomes an icon on your desktop. It could happen. It really could.”

To claim that desktop real estate, Canva will have to sell large enterprise packages rather than provide tools to small groups of paying customers or for free. “You can’t build a long-term business off freemium,” Thill says. The vast majority of users log into Canva once every two weeks, Baker says: “What moving it to a work suite does is move [Canva] to a product that people use every single day.” The question is whether the work suite is good enough and its tools essential enough to steal users from the platforms ubiquitous in the modern workspace.

The odds that Canva will reach Adobe’s $134 billion market cap might be slim—but so were the odds of building a multibillion-dollar startup from Australia with no Silicon Valley connections.

*****

ONE OF PERKINS’S favorite questions to ask in a job interview is: On a scale from zero to 100, chaos to clarity, where do you thrive? Her own answer is from zero to 25—she loves the chaos of starting something new. But even as Canva enters its second decade and launches its “final pillar,” Perkins isn’t getting antsy like the founder-CEOs of other startups Canva’s age. Just take a look around Silicon Valley: Cofounders of Airbnb, Peloton, and Pinterest have all departed in recent months. Perkins says she and her company are only just beginning; the adage that Canva is only “1% of the way” toward her original vision is one she repeats often. The full extent of the other 99% may be known only to Perkins; even Obrecht says the company is at least 5% toward its goals.

Farther down the road is an IPO, but Canva has “no plans at this time” to go public, Perkins says. Its minimal board makeup—Perkins, Obrecht, Baker, and Chan (no Iger yet)—suggests an IPO isn’t imminent. The board’s meetings are unlike most such gatherings for mature startups. Rather than focusing on financial targets, Perkins often spends the time talking about the expansive product road map she envisions.

As a company eyes an IPO or emerges from one, founders are often replaced by an experienced hand. But everyone associated with Canva says that there’s no world in which they see another leader taking over from Perkins. The vision, the culture, the product, and the drive forward—they all stem from Mel, people say.

Iger, who invested in Canva in May at its $40 billion high, endorses its current leadership, citing Perkins’s skills as a communicator, her focus, and her decisiveness: “I’ve long since talked about how when you manage these businesses, you have to have a foot in the present and a foot in the future,” he says. “You have to manage for operational excellence today. And she and Cliff do that.”

Looking back on Canva’s first 10 years and ahead to a future in which an IPO may still be years away, “patience” is a word that comes to mind. Perkins dismisses the term. “Patience, to me, sounds like you’re sitting on the side of the road just hoping things will happen,” she says. “And that’s far from the way it works.”

A version of this article appears in the October/November 2022 issue of Fortune with the headline, “Her design startup wants to disrupt your desktop.”

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